Espacio

La hermana del Rover de Curiosity volará a Marte en 2020


El próximo verano, la NASA enviará su rover Marte 2020 al Planeta Rojo. Además de ser el segundo rover en ir como parte del Programa de Exploración de Marte, será una de las ocho misiones en funcionamiento que exploran la atmósfera y la superficie del planeta. Estos incluyen el lander InSight recién llegado, el rover Curiosity, la misión hermana de Marte 2020, y
el roedor Opportunity (con el que la NASA perdió contacto recientemente y se retiró).

A medida que la fecha de lanzamiento se acerca más y más, la NASA está haciendo todos los preparativos finales para este último miembro del equipo de exploración de Marte. Además de seleccionar un nombre (que se seleccionará de un concurso de ensayos), esto incluye la finalización de la nave espacial que llevará al rover en su viaje de siete meses a Marte. Recientemente, la NASA publicó imágenes de la nave espacial que se estaba inspeccionando en la Instalación Simulador Espacial (SFF) de NASA JPL en Pasadena, California.

La imagen (el primer plano que se muestra a continuación) se tomó el 9 de mayo de 2019 y muestra la carga de la nave espacial en la SSF (también conocida como el simulador espacial de veinticinco pies). Como su nombre sugiere, la entrada a esta cámara de pruebas mide 7.6 m (25 pies) de alto y 4.6 m (15 pies) de ancho, mientras que el interior mide 26 m (85 pies) de altura y 8.2 m (27 pies) de diámetro.

Construida en 1961, esta cámara está diseñada para probar naves espaciales en condiciones similares al espacio, que incluyen temperaturas extremadamente frías, alta radiación y presión de casi vacío. Visible en la foto de arriba se encuentra la nave espacial Marte 2020, que tiene una configuración similar a la de los rovers Spirit, Opportunity y Curiosity, así como el vehículo de aterrizaje InSight.

De arriba a abajo, esta consiste en la etapa de crucero (suspendida por cables) que se encargará de alimentar y guiar la nave espacial una vez que se lance al espacio. Justo debajo, se encuentra el aerosol que viene en dos partes, la cubierta posterior blanca y el escudo térmico negro debajo. Estos protegerán el vehículo durante la fase de crucero de su misión, así como durante su ardiente descenso a la atmósfera marciana.

Lo que no se ve en esta foto es la etapa completa de descenso con propulsión de cohetes (también conocida como «Sky Crane»), que es similar a la que se usó para obtener Curiosity en el cráter de Gale en Marte en 2012. Lo mismo ocurre con el sustituto rover (un suplente para el verdadero que actualmente se encuentra en proceso de ensamblaje final en la sala limpia de High Bay 1 de JPL), que al igual que el Sky Crane se encuentra dentro del aeroshell. Como todos los que vinieron antes, la nave espacial Marte 2020 se probó en la SFF en la misma configuración que cuando viajaría a Marte. Una vez que el JPL haya terminado de preparar y probar todos los sistemas de la misión, la nave espacial y el vehículo se integrarán y se enviarán a la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral, donde se lanzará en julio de 2020.

La misión aterrizará el 18 de febrero de 2021, en un lugar conocido como Cráter Jezero. El objetivo principal del rover será explorar el delta del río, espectacularmente conservado, que es la evidencia de un antiguo lago. Al igual que la exploración de Curiosity del cráter Gale, esto permitirá a los científicos de la NASA investigar el pasado más cálido y húmedo de Marte.

Al igual que con todas las misiones que forman parte del Programa de Exploración de Marte de la NASA, los objetivos generales del vehículo de Marte 2020 serán cuádruples: uno, para determinar si alguna vez existió vida en Marte (o aún hoy podría); Dos, caracterizan el clima de Marte; tres, caracterizan la geología de marte; y cuatro, preparar el camino para que los humanos exploren Marte.

Para realizar estas tareas, el rover de Marte 2020 llevará un conjunto de instrumentos completamente nuevo. Estos incluyen un sistema de almacenamiento en caché de muestras que recogerá muestras de suelo marciano que serán devueltas a la Tierra por una misión posterior. Esto puede implicar que la primera misión tripulada a la superficie los recoja y los lleve a casa durante el viaje de regreso.

Lentamente, estamos pelando las capas de la cebolla que es Marte. Con cada misión sucesiva que enviamos, el día se acerca cuando las botas finalmente aterrizarán en el Planeta Rojo. Algún día, todo lo que estas misiones nos enseñan acerca de Marte podría ir hacia la creación de una presencia humana permanente allí.


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