Espacio

Creando fuego con el agua


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Cuando los bomberos extinguen un incendio, a menudo lo hacen con agua. Sin embargo, los astronautas a bordo de la ISS, están experimentando con una forma de agua que hace lo contrario. En lugar de detener el fuego, el agua ayuda a iniciarlo.

AGUA SUPERCRÍTICA

Lo llamamos agua supercrítica”, afirma Mike Hicks del Glenn Research Center en Ohio.

El agua supercrítica tiene algunas características interesantes. El agua se convierte en supercrítica cuando se comprime a una presión de 217 atmósferas y se calienta por encima de 373 grados C. Sobre ese supuesto punto crítico, el H2O (agua) ordinario se transforma en algo que no es sólido, líquido, ni gas. Sino más bien comparte propiedades de ambos (de los gases y de los líquidos).

Cuando se mezcla el agua supercrítica con materia orgánica, una reacción química da lugar a la oxidación. Es una forma de quemar sin llamas.

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UTILIDAD DEL EXPERIMENTO

Esto realmente es útil cuando deseas deshacerte de ciertos materiales desagradables, como las aguas residuales y no resulta fácil hacerlo. En las ciudades, las granjas corporativas, las naves en alta mar o incluso en las naves espaciales tripuladas (como la ISS), se acumulan los residuos que podrían beneficiarse de este tipo de tratamiento.

Cuando forzamos un flujo de residuos húmedo por encima del punto crítico, el agua supercrítica rompe los lazos de los hidrocarburos. Entonces, estos pueden reaccionar con oxígeno. En otras palabras, la mezcla se inflama. A veces, pueden producen llamas visibles, pero generalmente no.

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APLICADO A LA ESTACIÓN ESPACIAL INTERNACIONAL

¿Todo esto tiene que ver con la ISS? Es un hecho. La estación espacial internacional proporciona un laboratorio de microgravedad única para el estudio de las propiedades del agua supercrítica.

Uno de los problemas de agua supercrítica tiene que ver con la sal. Por encima del punto crítico, cualquier sal disuelta en agua rápidamente se precipita hacia fuera. Si esto sucediera en un recipiente del reactor, los componentes metálicos del buque se cubrirían con sal y comenzarían a corroerse.

La sal es un importante obstáculo tecnológico”

Tratar con la sal es el objetivo final del experimento de aguacrítica en la ISS; un esfuerzo conjunto entre la NASA y el CNES, la agencia espacial francesa.

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DATOS DEL EXPERIMENTO

El experimento, que utiliza el hardware de fabricación francesa (DECLIC) ubicada en las estaciones del módulo de experimentos japonés (JEM), se inició durante la primera semana de julio de 2013. Continuará durante un año completo en una serie de seis pruebas, cada una de ellas con una duración de aproximadamente 15 días.

Los resultados podrían tener aplicaciones útiles sobre la Tierra. La Marina de los Estados Unidos, por ejemplo, ya ha empezado a usar la tecnología del agua supercrítica para purificar flujos de residuos a bordo de sus naves, mientras que la ciudad de Orlando ha comenzado a construir una planta de agua supercrítica para el procesamiento de lodos municipales.

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